jueves, 16 de septiembre de 2021
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Basurales a rellenos sanitarios, mejora de su gestión

Desafíos de seguridad, recomendaciones de actuación, buenas prácticas.

Contexto

Depositar el material no deseado en la tierra es el método más antiguo de eliminación de residuos, practicado durante milenios. Incluso hoy en día, la eliminación en tierra se practica en todos los países HIC y LMIC, ya que es sencilla y rentable en comparación con otros métodos de tratamiento de residuos, al menos a corto plazo.

Históricamente, la eliminación de residuos en tierra consistía en depositarlos directamente en el suelo o en depresiones naturales o artificiales del terreno. Este método sencillo fue suficiente durante muchos siglos. El término contemporáneo para este tipo de instalaciones es "basural". Sin embargo, al aumentar la densidad de población histórica junto con el consumo individual, muchos basurales históricos se vieron desbordados. Al aumentar la masa de residuos, muchos de ellos se volvieron anóxicos, creando las condiciones ideales para que los microbios anaeróbicos florecieran y produjeran metano. A medida que el agua de lluvia atravesaba estos montones de residuos, las sustancias disueltas y el material biológico en suspensión (lixiviados) fueron arrastrados a 3 Basurales las aguas superficiales y subterráneas. Los plásticos y el papel volaban por la tierra. Había que hacer algo.

La respuesta lógica a estas transgresiones medioambientales fue el relleno sanitario mecanizado. Se diseñaron gruesos revestimientos de varias capas impermeables para capturar los lixiviados y se instalaron redes de tuberías para capturar los gases antes de que escaparan a la atmósfera. Los basurales se cubrieron: primero con redes y láminas y después con tierra y minerales.

En la actualidad, los residuos de los basurales mejor gestionados se cubren a diario para evitar que el material ligero se escape al terreno circundante y que los animales accedan a él para alimentarse. Son los llamados "rellenos sanitarios".

Sin embargo, a pesar de estos avances, los rellenos siguen presentando muchas deficiencias. Los revestimientos de los rellenos no duran más de 200 años, y posiblemente entre el 10% y el 20% del metano generado no se capta. En consecuencia, en los países de ingresos altos, como Europa, Corea y Japón, así como en China, los rellenos sanitarios están siendo sustituidos por otros métodos de tratamiento y eliminación, como la incineración con recuperación de energía, el reciclaje, el compostaje y la digestión anaeróbica.

El basural persistente

Los rellenos sanitarios son un método de eliminación comparativamente barato con una combinación de CAPEX (gastos de capital) y OPEX (gastos de explotación) oscilan entre los 15 dólares por tonelada en los países de renta baja y los 80 dólares por tonelada de residuos depositada en los países de renta alta, en comparación con el coste de la incineración moderna con control de la contaminación atmosférica y captura de energía, que es de unos 120 dólares por tonelada[5]. Sin embargo, para muchos países de renta baja estos costes siguen estando fuera de su alcance en un contexto de prioridades que compiten por proporcionar asistencia sanitaria, vivienda y alimentos a sus ciudadanos.

La frontera entre " basural " y "relleno sanitario" es una progresión gradual más que una denotación binaria. En su forma más básica, un basural existe como una pila concentrada de residuos en la superficie del terreno donde se deposita material adicional que los vehículos de recolección dejan en un lugar de su elección.

Los basurales gestionados pueden estar más organizados, con funcionarios que dirigen los nuevos depósitos a determina das zonas y con equipos y maquinarias que compactan y desplazan los montones de material que llegan para aprovechar al máximo el espacio. A veces, los residuos se queman deliberadamente como método de reducción de volumen, y algunas veces las quemas se prolongan durante muchos años. Se pueden añadir revestimientos pero no cubiertas y viceversa. La falta de una barrera definida entre basural y relleno da lugar a informes incoherentes que pueden interferir en los esfuerzos por intervenir para mejorar los lugares que presentan problemas de seguridad. Aunque se reconocen estas incoherencias, Kaza et al., quienes publicaron el conjunto de datos más completo sobre la gestión de residuos a nivel mundial 

Figura 1: Masa de residuos sólidos urbanos por método de gestión; datos según Kaza et al.


Los basurales (a cielo abierto) son la forma predominante de eliminación de residuos sólidos en el LMIC, representando algo más de 400 Mt de residuos en depósitos anualmente; el 20% de todos los RSU generados. Los residuos no recolectados representan aproximadamente 490 Mt, y gran parte de ellos también se depositan en tierra. Sin embargo, por muy importantes que sean estos depósitos, esta investigación se centra en las "instalaciones" más grandes y concentradas, los basurales, y sus riesgos asociados. También hay que tener en cuenta que muchos de los sitios LMIC señalados por Kaza como "rellenos", probablemente no se distingan de los basurales en cuanto a su aspecto y gestión, tal y como señalan Lau  , que afirman que el plástico se escapa libremente de muchos emplazamientos en los LMIC.

Desafíos de seguridad en los basurales

Las grandes concentraciones de residuos que se amontonan en el terreno representan una serie de retos de seguridad transversales e interconectados que afectan a las personas que trabajan y viven en la proximidad, así como a los sistemas ambientales circundantes. Los desafíos que plantea la quema a cielo abierto ya se han discutido en la sección 2.3 y los riesgos de daño a los recicladores por los RES y las emisiones de H2S por la co-eliminación de aljez y residuos putrescibles se discutirán en la sección 4.3. Por lo tanto, para evitar la repetición, esta sección se centrará en los restantes riesgos significativos revisados por Maalouf et al.

Los recolectores informales de residuos sufren una alta prevalencia de heridas punzantes, lo que les expone a la hepatitis, el sida, el tétanos y otras enfermedades potencialmente mortales

Material biológico aerosolizado y no aerosolizado
Las condiciones cálidas y húmedas junto con los depósitos de heces de animales domésticos, residuos de alimentos, pañales y desechos humanos crean las condiciones ideales para que los microbios florezcan en los basurales. Esta elevada carga patógena supone un considerable riesgo de infección para quienes trabajan y viven en los lugares de eliminación de residuos, especialmente los recolectores informales, que están en estrecho contacto con los residuos y que rara vez llevan equipos de protección.

Cointreau informó de un notable aumento de la morbilidad asociado a las actividades de manipulación de residuos en los basurales, al tiempo que reconocen una serie de condiciones perjudiciales que pueden provocar enfermedades e infecciones.

Figura 2: Incidencia de la morbilidad declarada por los trabajadores informales antes y después de la exposición laboral a los residuos; según Cointreau

Es importante tener en cuenta estos posibles efectos adicionales, en parte porque los recolecto-res informales suelen tener problemas relacionados con la pobreza, como la mala alimentación o la falta de suministro de agua potable, pero también porque la necesidad de participar en la profesión puede indicar otros aconteci-mientos vitales externos que podrían afectar a su salud.

Mientras que la carga patógena en los basurales presenta un riesgo para los trabajadores por la ingestión asociada a la clasificación con las manos desnudas y la ingestión deliberada de alimentos, también se han notificado concentraciones significativas de material biológico en el aire por múltiples autores. Las implicaciones nocivas para la salud de la inhalación de bioaerosoles son un tema de investigación en curso debido a las pruebas cuantitativas inconsistentes e insuficientes; sin embargo al menos un autor sugiere que hay suficientes pruebas para indicar que debería adoptarse un enfoque de precaución para reducir el riesgo de inhalación de materia biológica en forma de aerosol.

Accidentes
Además de sufrir una considerable exposición a material biológico (infeccioso) (microorganismos), los recolectores informales de residuos sufren frecuentes accidentes en el transcurso de su trabajo. Normalmente, no tienen acceso a equipos de protección y pueden percibir el uso de guantes de forma negativa, como un factor que reduce su destreza y, por tanto, su productividad.

Además, es posible que no sean conscientes de los factores externos que podrían exponerles a riesgos, como problemas respiratorios, problemas cutáneos, problemas musculoesqueléticos y lesiones por objetos punzantes, que en una encuesta afectaron al 96% de los encuestados en un basural sudafricano. Se han notificado lesiones por objetos punzantes de uso médico con una prevalencia de entre el 43% y el 60%, que pueden exponer a las víctimas a la hepatitis, el SIDA, el tétanos y otras enfermedades potencialmente mortales.

Exposición Meteorológica
La naturaleza del trabajo al aire libre también expone a los recicladores y a los trabajadores formales a los elementos y, en particular, al clima cálido y soleado que puede provocar una serie de efectos nocivos, que posiblemente aumenten con el avance del cambio climático. Las consecuencias del calor al aire libre para la salud de los recicladores se analizan en Maalouf con efectos como dolores de cabeza, estrés térmico de calor, deshidratación, quemaduras solares, sudoración excesiva y dificultades de concentración.

Los fallos estructurales de los taludes han provocado desde 1992 al menos 866 muertes confirmadas (aproximadamente 31 al año)

Fallo del talud de residuos
Quizás el riesgo más preocupante que presentan los basurales mal gestionados es el de los fallos estructurales de los taludes de las masas de residuos, que han provocado al menos 866 muertes confirmadas (aproximadamente 31 al año) desde 1992 (Figura 3). Esta revisión encontró 28 incidentes de fallas en taludes de residuos reportados desde 1977, aunque especulativamente esto es poco probable que sea un registro completo ya que muchos de estos tipos de incidentes pueden no haber sido denunciados en los casos en los que no se produjeron víctimas mortales o heridos, lo que elevó el perfil del incidente. Las razones subyacentes de los fallos en los taludes de residuos suelen combinar una serie de factores, todos ellos relacionados con el almacenamiento de una cantidad excesiva de residuos en una pila.

A medida que la humedad se acumula dentro de la matriz de residuos, la presión de los poros aumenta. Sin embargo, es la interfaz entre la superficie del subsuelo y los residuos la que puede ser el factor más importante, como indicaron Keolsch, que realizaron un análisis forense del fallo catastrófico del basurero de Bandung en 2005, que se cobró 147 vidas y destruyó 71 casas. Koeslch et al. indicaron que un incendio profundo había dañado las partículas de residuos que refuerzan la estabilidad del cizallamiento. En combinación con la alta presión del agua en la interfaz entre los residuos y el suelo, la pila se volvió móvil.

Las actividades del sector informal de reciclaje también se han sugerido como causa de la inestabilidad de los taludes, creada por los esfuerzos de los participantes para "extraer" materiales valiosos de la matriz de residuos. Esta sugerencia es totalmente anecdótica; sin embargo, puede presentar un tema para futuras investigaciones sobre la mitigación de fallas en los taludes. Aunque hay ejemplos de fallos en taludes de residuos en HIC, prácticamente todos los casos y todas las muertes registradas tienen lugar en LMIC. Aunque no se ha realizado un análisis detallado, el gran número de muertes parece afectar a los más pobres que trabajan en los basureros o viven muy cerca de ellos.

Figura 3: Número de víctimas mortales confirmadas en fallos de taludes de residuos notificados en vertederos desde 1992[165]

Recomendaciones prioritarias de actuación para reducir los daños

Se necesitan respuestas urgentes para afrontar los principales retos

Reducir la cantidad de material depositado en los basurales
Dado el gran número de muertes y el impacto devastador de los fallos en los basurales en los últimos años, además de otros daños asociados a los mismos, se recomienda tomar medidas urgentes para reducir la probabilidad de que se produzcan en el futuro estos incidentes evitables. La respuesta inmediata más sencilla es dejar de entregar residuos en todos los basurales. Aunque esto no evitará el fracaso de las estructuras de residuos previamente construidas, es probable que evite que el riesgo aumente. El desvío de material a otras formas de tratamiento rentable es un enfoque explorado en la sección 3.4.3, en particular los orgánicos, que constituyen más del 50% de los RSU en los LMIC y los reciclados secos que ya son recogidos en grandes cantidades por el sector del reciclaje informal.

Sin embargo, el material restante tendrá que ser eliminado en algún lugar y la falta de recursos disponibles en el contexto de múltiples prioridades en competencia seguirá siendo un reto para muchos gobiernos municipales de los LMIC; muchos de los cuales están en bancarrota y no pueden ni siquiera pedir préstamos (por ejemplo, al Banco Mundial) para financiar la construcción.

El basural de transición
Si se dispusiera de los recursos necesarios para construir rellenos de ingeniería u otros tratamientos alternativos, ya se habrían construido, por lo que se sugiere aquí que puede ser contraproducente seguir con esta aspiración. En su lugar, se propone una serie de pasos de transición entre el basural y el relleno sanitario para reducir el daño de los futuros depósitos de residuos mediante la introducción de métodos de gestión que incluyan: organización básica de los residuos; gestión de la entrada de residuos; celdas separadas; cubierta intermedia y diaria; revestimientos y coberturas. Estas medidas podrían aplicarse a los emplazamientos existentes o a los nuevos en función de la disponibilidad de terrenos y fondos, y podrían priorizarse en función del potencial de mitigación de riesgos específico del lugar.

Identificar, evaluar y evacuar
Cuando no sea posible aplicar otras opciones en un plazo breve y en todos los casos en que los residuos que ya han sido depositados presentan riesgo de derrumbe de taludes, hay que actuar para proteger urgentemente la vida. Por supuesto, esto también tendría un coste, por lo que es importante dar prioridad a los lugares de mayor riesgo. En muchos casos, el riesgo es visualmente obvio, debido a las pendientes pronunciadas o verticales y a la gran masa de material. Sin embargo, a pesar del peligro evidente, no se han tomado medidas y los riesgos persisten. Se sugiere aquí que la única respuesta lógica es una acción internacional urgente y coordinada para identificar y evaluar los lugares más vulnerables para determinar su estabilidad, seguida de la evacuación de quienes viven y trabajan en la proximidad de los peligros.

Proporcionar al sector informal de los residuos un acceso directo a los materiales separados en origen generados en los hogares podría reducir considerablemente las cantidades de material en los basurales

Necesidades de pruebas, déficit de investigación y previsión

Blight y Lavigne et al. han llevado a cabo dos revisiones exhaustivas de los fallos de los taludes de residuos, así como múltiples evaluaciones individuales e investigaciones forenses revisadas por Maalouf et al. El presente estudio ha actualizado las dos revisiones existentes y ha encontrado un número alarmante de incidentes notificados en los últimos años. La estabilidad de los taludes se conoce bien y las estrategias de prevención han erradicado prácticamente el fenómeno en muchos HIC. Dada la gran cantidad de residuos que se depositan en los basurales, parece probable que sólo sea cuestión de tiempo que otro fallo catastrófico se cobre la vida de algunas de las personas más pobres del mundo.

Por lo tanto, se recomienda que se realicen investigaciones urgentes en tres áreas clave:
• Identificación de basurales
• Evaluación del riesgo de rotura de taludes
• Orientación para mitigar el riesgo de derrumbe de taludes

Identificación de basurales
Aunque la Asociación Internacional de Residuos Sólidos (ISWA) ya ha identificado algunos de los mayores basurales del mundo. La ubicación de la mayoría es desconocida para la comunidad internacional, que podría prestar asistencia a los municipios que albergan instalaciones de alto riesgo. Sin embargo, la identificación de estos lugares podría llevar mucho tiempo, ya que implica la comunicación con una gran variedad de actores en muchos países.

Un primer paso podría ser colaborar con la red internacional de ISWA para identificar los lugares conocidos de alto riesgo y gestionar los datos en un archivo central; ya existe un primer intento en la base de datos del Atlas de Residuos.

Aunque esto proporcionaría datos sobre los lugares conocidos, no constituiría una evaluación exhaustiva. Por lo tanto, se sugiere que se lleve a cabo un programa de investigación que utilice algoritmos para identificar la ubicación de los mayores emplazamientos a partir de imágenes aéreas (por satélite o por avión). Los datos podrían utilizarse para elaborar un perfil de los sitios en función de su topología, condiciones climáticas y tamaño, con el fin de elaborar una lista de preselección de sitios.

Evaluación
Una vez identificados los sitios, se propone que un equipo mundial de expertos en geotecnia en fallas de taludes de residuos se despliegue en los sitios seleccionados para evaluar el riesgo para los trabajadores y la población local. Las conclusiones del equipo permitirían cuantificar el riesgo para la población, lo que justificaría la financiación y la adopción de nuevas medidas o la evacuación.

Guía para evaluar y mitigar el riesgo de fallo del talud de residuos
Además de la identificación de los basurales y de la evaluación del riesgo, se recomienda la elaboración de orientaciones que permitan una acción rentable por parte de los municipios, así como de los financiadores internacionales y de las ONG, tanto para evaluar el riesgo de derrumbe de los taludes como para llevar a cabo acciones para mitigarlo.

Pautas de medidas preventivas para reducir el riesgo en los basurales
Elaborar normas mínimas para la "eliminación controlada de RSU en el terreno" de bajo coste en los LMIC que reconozcan los retos asociados a la aplicación en un contexto de escasos recursos financieros.

Complementar con protocolos de orientación y seguimiento que apoyen los pasos de transición hacia la reducción de daños y el eventual relleno sanitario.


Buenas prácticas

La respuesta en Europa a la multiplicidad de problemas de seguridad que plantean los basurales fue el desarrollo y la aplicación de la Jerarquía de Residuos, que ha permitido a los responsables políticos llevar a cabo intervenciones bajo sus simplistas principios rectores. Si bien hay considerables críticas contemporáneas sobre la utilidad actual de la Jerarquía de Residuos para tomar decisiones de gestión de residuos[, éstas tienden a estar relacionadas con los niveles superiores que muchos LMIC todavía no han alcanzado. Aunque lo ideal sería que las soluciones se orientaran hacia una mayor recuperación de recursos a partir de los residuos y el apoyo al sector informal, tal y como se ha comentado en la sección 4, es poco probable que los recursos para hacerlo en muchos LMIC sean suficientes.

La jerarquía de residuos ampliada (figura 4) se ha adaptado a partir de una combinación de ilustraciones de Wilson e; Oteng-Ababio  y Kaufman y Themelis incluye un mayor grado de detalle y se extiende por debajo del peldaño de "eliminación", que se encuentra en la parte inferior de la versión estándar europea. Se propone aquí que, para los LMIC que aún no han desarrollado la capacidad de gestionar los residuos de manera que dejen de interactuar con el ambiente, esta estructura proporciona suficientes principios rectores para tomar decisiones de gestión rentables en un contexto de recursos escasos y prioridades contrapuestas.

Figura 4: Jerarquía de residuos ampliada; adaptada de una combinación de Wilson; Oteng-Ababio y Kaufman y Themelis.

La reducción de la masa de los depósitos también puede lograrse mediante un tratamiento alternativo y rentable y desviando los residuos reciclados para su reprocesamiento. Por ejemplo, en los LMIC más del 50% (en peso) de los RSU generados son residuos de alimentos y de poda (también llamados verdes o de jardín). La provisión de instalaciones básicas para separar estos residuos de los demás, junto con proyectos locales de tratamiento y valorización, podría reducir drásticamente la masa depositada en los basurales, así como muchos de los efectos negativos de los residuos biológicos depositados en ellos. Además, apoyar e integrar al sector informal del reciclaje en los planes de gestión de residuos (apartado 4.4), facilitándoles el acceso al material antes de que llegue a las partes más peligrosas del basural, podría reducir significativamente las cantidades de material que actualmente suponen un riesgo para las personas con las que interactúa.

Fuente: Estudio global sobre el final de vida útil más seguro de un producto. Un proyecto de investigación realizado y coordinado por la Universidad de Leeds en colaboración con la Asociación Internacional de Residuos Sólidos (ISWA) D-Waste e Independent Safety Services Ltd. 

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